Iconische kopermijn in Bougainville wordt site voor ecotoerisme

Pangunamijn Nieuw-Zeeland

De oude kopermijn Panguna in Bougainville is een site die zich vandaag uitstekend leent om toeristisch uit te bouwen. Een kwart eeuw geleden was de mijn nog de aanleiding voor een bloedig conflict.

De kopermijn Panguna in Bougainville, een eiland in de Grote Oceaan dat staatkundig behoort bij Papoea-Nieuw-Guinea, ligt er al 27 jaar verlaten bij.

De kopermijn werd sinds 1969 geƫxploiteerd door het Australische bedrijf Bougainville Copper Ltd (BCL). In 1989 ging de mijn dicht, na een opstand van inheemse landeigenaren. Zij waren woedend over de economische exploitatie, de degradatie van hun grond en de vervuiling van de plaatselijke rivieren die door de bevolking werden gebruikt voor drinkwater en visvangst.

Het was voor het eerst in de geschiedenis dat een inheemse bevolkingsgroep zo'n grote multinational op de knieƫn kreeg en hen dwong om een waardevolle investering op te geven om het milieu te beschermen.

Het conflict was echter ook de aanleiding voor het uitbreken van een burgeroorlog die tien jaar zou duren en aan 20.000 mensen, 10 procent van de totale bevolking, het leven kostte.

Trekkers en vogelspotters

Vandaag ligt de mijnsite er verlaten bij maar lokale ondernemers waaronder voormalige actievoerders spelen met het idee om de site een sleutelrol te laten vervullen in de duurzame ontwikkelingsplannen van het eiland. De mijn opnieuw openen is uitgesloten.

"Onze toekomst zou erg bedreigd worden als we de mijn terug openen. Duizenden mensen hebben naar aanleiding van het conflict rond de mijn de dood gevonden. Ze terug openen is geen optie. We moeten een andere manier vinden om de economie een boost te geven", zegt Philip Takaung, vice-voorzitter van de lokale overheid in Panguna.

Samen met de lokale bewoners denkt hij met name aan toeristen die de vallei van de Crown Prince Range zouden kunnen bezoeken en er verblijven in ecolodges. Ook het feit dat het regenwoud hier een enorme aantrekkingskracht heeft op trekkers en vogelspotters, is een troef.

Belangrijke historische site

"Op de site zouden de lokale families ook eethuisjes kunnen bouwen en traditionele gerechten aanbieden aan bezoekers", zegt dorpsbewoonster Christine Nobako.

Zhon Bosco Miriona, manager bij de lokale toeristische organisatie Bougainville Experience Tours, is blij met de plannen. Hij begeleidt momenteel 50 tot 100 toeristen per jaar.

"Panguna is een belangrijke historische site in Bougainville", zegt hij. "Mensen kunnen hier leren over een invloedrijk conflict in onze geschiedenis en met eigen ogen zien welke schade hier ooit werd aangericht", zegt hij.

Verhalen delen

Een recent onderzoek door de Australische ngo Jubilee Australia wees het toerisme aan als het tweede beste alternatief voor mijnbouw na tuinbouw en veeteelt.

"Bougainville is een uitgelezen plek om aan ecotoerisme te doen", zegt Lawrence Belleh van de dienst voor toerisme in hoofdstad Buka. "De natuur is hier nog ongerept, je hebt de bergen, de meren en de zee. Daarnaast is er bij het grote publiek nog maar weinig bekend over de geschiedenis van Bougainville. Al die verhalen willen we delen met mensen die ons komen bezoeken", zegt ze.

De toeristische sector is er zich van bewust dat het verbeteren van transportmogelijkheden en logies nu de belangrijkste werkpunten zijn om dat toerisme aan te zwengelen.

Op de vraag of het eiland veilig is voor buitenlandse bezoekers heeft Belleh alvast dit antwoord klaar: "Bougainville is een van de veiligste plekken voor toeristen in heel Papoea-Nieuw-Guinea. De mensen zijn hier vriendelijk, ze zullen je groeten, je uitnodigen in hun huis en altijd klaar staan om je een rondleiding te geven."

Deel dit artikel